Lauren Meire (16) en Stanne Wallaert (17) mochten samen met een honderdtal andere Belgische jongeren naar Auschwitz. Het ministerie van Defensie en het instituut voor Veteranen nodigt elk jaar scholieren uit om ambassadeurs te vormen. Het bezoek kaderde in de Holocaust memorial Day van 27 januari.

Lauren (foto rechts) kijkt al maandenlang uit naar deze studie-uistap zegt ze: "De laatste tijd werd het spannender en spannender en vandaag is het eindelijk zover." Via de beruchte toegangspoort waar 'Arbeit macht frei' op staat wandelen de leerlingen het concentratiekamp binnen. Joden en zigeuners kwamen hier ruim 70 jaar geleden ook toe. Ze hadden geen idee wat hen te wachten stond. Voor de 16-jarige Lauren is de uitstap confronterend. "Het is raar om hier onder de poort te staan. Ook al is het lang geleden gebeurd, je voelt dat het hier nog leeft." 

1,3 miljoen mensen werden naar Auschwitz gedeporteerd. 1,1 miljoen mensen werden vermoord of stierven door ziekte of honger. Dat cijfer wordt concreter als je ziet hoeveel koffers, brillen en schoenen ze achterlieten. Ze worden bewaard als herinnering aan de holocaust.

Die schoenen maken het heel bevattelijk voor Stanne: "Als je die hoeveelheden ziet. Dat maakt het echt aangrijpend voor me. Zeker die schoenen. Op zo'n moment besef je dat het echt wel om heel veel mensen ging." Ook de gang met honderden foto's van de gevangenen raakt Stanne. De getallen krijgen een gezicht, zegt hij. "Dat maakt het nog allemaal wat persoonlijker en aangrijpender. Zeker als ik kijk naar de datums die daar op staan, dat sommige mensen maar 4 of 5 dagen hebben overleefd hier."

De gaskamers laten niets aan de verbeelding over. Gevangenen kregen een stuk zeep en werden er nietsvermoedend naartoe gelokt. De mens bleek tot gruwelijke massamoord in staat.

Het ministerie van Defensie betaalt de reis om jongeren als Lauren en Stanne om te dopen tot ambassadeurs zegt minister Steven Vandeput: "Ik denk dat wij als defensie een stuk bij te dragen hebben aan herinnering. We moeten dit voorkomen en bijdragen aan wereldvrede in het algemeen. In die zin hebben we ook voor een stuk een educatieve taak. We willen jonge mensen de kans geven en hen indrukken geven zodat ze dit kunnen vertellen aan hun vrienden. Dat is voor mij heel belangrijk."

De schaalgrootte van de Holocaust wordt pas echt duidelijk in concentratiekamp Birkenau. De gaskamers moesten veel meer mensen kunnen uitmoorden. In sommige gaskamers was er plaats voor 2000 terdoodveroordeelden. Toen het Russische rode leger het concentratiekamp naderde werden de gaskamers vernietigd, om bewijzen uit te wissen. Op de dag van vandaag zijn er steeds minder overlevenden maar dankzij ambassadeurs als Stanne en Lauren wordt de holocaust niet vergeten.

© Luk Dewulf